mardi 30 mai 2017

Mortalité et sexualité. La mort de la mort. Mai 2017. N° 98.

Comme toujours, tout commence par le rapport à la mort. Par son refus absolu, vital obsessionnel. Parce que la vie est magnifique ou en tout cas peut l'être. Jacques Attali. Vivement après-demain. 2017.


Thème du mois : Vieillissement et fertilité.



"L'horloge biologique tourne" est une expression utilisée bien plus souvent pour désigner l'approche de la ménopause chez les femmes que la fin de la vie d'un être humain quel que soit son sexe.

Dans la nature, le vieillissement et la fertilité sont liés, mais de manière très différente selon les espèces.

Vieillissement accéléré après la reproduction

Pour de nombreuses espèces vivantes, la reproduction est un acte unique suivi d'un processus de sénescence accélérée.

Pour beaucoup d'espèces d'insectes, l'essentiel de la vie se déroule durant les stades dits larvaires. L'animal adulte vivra de quelques heures à quelques mois, se reproduira et puis mourra. Parmi les insectes les plus spectaculaires dans ce domaine, il y a les éphémères qui généralement ne vivent pas plus d'une journée au stade adulte.

Pour de nombreuses plantes annuelles (ou bisannuelles), la croissance se termine par la floraison et la mort. Il en va de même pour des espèces animales très différentes les unes des autres: les célèbres saumons du Pacifique qui remontent la rivière, fraient et meurent ; les poulpes et calmars qui pondent, gardent parfois leurs oeufs jusqu'à l'éclosion et s'éteignent au plus tard à la naissance des jeunes. Le terme technique utilisé pour cette reproduction est sémelparité.
Ce phénomène concerne aussi des espèces plus proches de l'humain. Chez une espèce de marsupial, l'antechinus, le mâle marsupial va mourir peu de temps après qu'il ait fécondé une ou plusieurs femelles.

Reproduction jusqu'à la fin de la vie

Mais la reproduction comme acte unique, n'est pas la règle générale. La plupart des êtres vivants, lorsqu'ils atteignent l'âge adulte, se reproduisent à plusieurs reprises.

De très nombreuses plantes et de très nombreux animaux se reproduisent périodiquement. L'animal le plus représentatif de ce point de vue, en tout cas en Europe, est probablement le cerf. La période de "rut" concerne de nombreuses espèces. La reproduction à un moment déterminé peut aussi suivre d'autres périodicités, par exemple le cycle lunaire déterminant les marées pour les tortues marines, un cycle de 17 ans pour la cigale Magicicada stependecim.

D'autres animaux se reproduisent chaque fois que les conditions sont favorables sans suivre des cycles extérieurs. Les lemmings, les lapins et les rats mais aussi des insectes comme les mouches domestiques et les drosophiles se reproduisent rapidement, mais ont une durée de vie maximale courte.

Enfin, chez des insectes dits "eusociaux" comme les fourmis et les termites, les reines peuvent pondre sans discontinuer pendant des années voire des décennies.

Pour tous les êtres vivants décrits jusqu'ici, soit l'acte de reproduction précède de peu la mort, soit la reproduction se poursuit jusqu'à ce que le mécanisme de sénescence, précédant également de peu la mort, la rende impossible. Pour quelques espèces, la durée de reproduction dépasse celle atteinte par les femmes. Il en va ainsi de certains reptiles. C'est le cas également d'au moins une femelle albatros, nommée Wisdom, baguée en 1956, et qui continuait de pondre en 2016, à un âge estimé de 66 ans.

Les humains et les orques

Chez de rares espèces animales, chez les femelles, la fin de la période fertile ne signifie pas nécessairement la fin proche de la vie.

En fait, la ménopause ne semble concerner que les orques, les globicéphales (des cétacés) et les êtres humains. Il existe d'autres mammifères, dont des primates, qui cessent de se reproduire à un âge avancé, mais cela n'est probablement pas systématique. À près de quarante à un peu plus de cinquante ans chez les humains et de trente à quarante ans chez les orques, la fertilité s'interrompt mais la vie se poursuit. Selon certains, ce mécanisme s'explique en terme de sélection naturelle par l'utilité des grands-mères pour l'éducation des jeunes. Pour les hommes et pour les orques mâles, la fertilité peut diminuer avec l'âge, mais l'andropause ne signifie pas l'interruption de la possibilité de reproduction.

Quelques perspectives intéressantes en matière de longévité

L'étude de la fertilité et de son évolution selon l'âge, particulièrement des animaux femelles est utile pour mieux comprendre le vieillissement:
  • Pour les êtres vivants qui meurent rapidement après s'être reproduits, l'étude des mécanismes biologiques de la période de fin de vie permet d'observer la sénescence "en accéléré" (alors qu'il faudrait des années pour mesurer la sénescence d'autres espèces).
  • La mesure de l'évolution de la fertilité (nombre de jeunes nés vivants, nombre d'oeufs pondus, nombre de graines...), permet de recueillir des données relatives au vieillissement. Le taux de fertilité sera un indicateur pour déterminer le rythme de vieillissement de l'animal (ou de la plante). Pour certaines espèces, ce taux de fertilité ne diminue pas, voire même augmente jusqu'à un âge avancé. Ainsi, des chênes multicentenaires continuent à produire des glands en nombre significatif et les séquoias produisent des cônes (contenant des graines) pendant des millénaires.
  • Il est utile de mesurer et de tenter de comprendre les liens entre certains types de fertilité et la longévité. Par exemple, en moyenne, plus un être vivant se reproduit tard, plus sa durée de vie est importante.
  • Il est souvent affirmé, y compris par des spécialistes, que, moins une espèce a de descendants (potentiels), plus son espérance de vie est longue et que la sélection naturelle favorise soit une reproduction abondante soit une vie longue. Ceci est probablement exact chez les mammifères. Par contre, cela n'est pas systématique pour les autres espèces vivantes. Les quahogs, les coraux, les éponges peuvent vivre pendant des siècles. Ils peuvent aussi avoir d'innombrables descendants. Cependant ceux-ci ne survivront quasiment jamais, sinon la planète serait couverte par ces espèces.

Comme dans bien d'autres domaines relatifs à la sénescence, force est de constater que bien des questions n'ont pas encore été explorées concernant le vieillissement et la reproduction. Des recherches plus abondantes pourraient nous offrir encore bien des pistes de réflexion pour mieux comprendre - et donc pour mieux lutter contre - les mécanismes de sénescence.



La bonne nouvelle du mois: Multiplication des conférences relatives à la longévité



L'espoir de modifications radicales dans le domaine de la longévité se mesure notamment par la multiplication des conférences à ce sujet. Au cours du seul mois de mai 2017 ont eu lieu :

Et bien d'autres activités scientifiques de type colloque liées aux questions des recherches scientifiques de santé et donc notamment à la longévité se sont déroulées au cours de ce mois.


Pour en savoir plus:

lundi 1 mai 2017

1er mai technoprogressiste pour une vie en bonne santé beaucoup plus longue

Depuis le 1er mai 2016, l'espérance de vie en bonne santé a augmenté de près d'un trimestre dans le monde. La durée moyenne de la vie des hommes et des femmes en Belgique est maintenant de plus de 80 ans. Elle est d'environ 70 ans dans le monde. Des millions de citoyens qui seraient morts au cours des douze derniers mois sans progrès de santé et croissance technologique coulent aujourd'hui des jours relativement paisibles. Jusqu'à la première moitié du 20è siècle au moins, le désir de progrès technique et le désir d'égalité sociale étaient liés. La gauche et les mouvements réclamant plus de solidarité et d'égalité rêvaient de lendemains qui chantent. Ces lendemains étaient faits de plus d'égalité, de plus de biens et d'un monde plus facile à vivre matériellement et technologiquement. Aujourd'hui, malheureusement, les progressistes ne rêvent plus guère de progrès technique, sauf dans une certaine mesure pour les énergies renouvelables. C'est probablement dû au traumatisme de l'échec de l'Union soviétique qui se réclamait du communisme et du progrès technique. Par ailleurs, le développement des pollutions et le réchauffement climatique ont mené beaucoup de progressistes à vouloir "renverser la vapeur" là où il fallait plutôt la purifier et donc l'orienter autrement. Il y a enfin la peur que les progrès augmentent les inégalités. Pourtant, contrairement à ce que beaucoup pensent, l'accélération du bien-être est plus grande dans les pays du Sud qu'au Nord. La mortalité infantile qui était une source majeure de décès poursuit sa diminution. La pauvreté multidimensionnelle décroît. Dans ce cadre de progrès humains globaux sans équivalent dans l'histoire de l'humanité, le téléphone mobile est passé en moins d'une génération du statut de bien de luxe à celui d'outil utilisé par la majorité des citoyens du monde. Plus de la moitié des adultes du monde ont désormais accès à internet. Une part énorme des connaissances collectives universelles est donc de plus en plus accessible. Ceci peut s'améliorer presque sans coût et sans discrimination, surtout si les progressistes se mobilisent en faveur de progrès techniques pour tous. Dans les développements à court et moyen terme, les (techno)progressistes pourraient exiger que chaque citoyen dans le monde ait droit à un téléphone dit intelligent (avec des accès développés à des services collectifs). Ils pourraient proposer que Google et Wikipédia fonctionnent comme des services publics de plus en plus développés. Le 22 avril a eu lieu une Marche pour les sciences dans de nombreuses villes du monde. Des scientifiques, des citoyens se mobilisent pour que les progrès scientifiques, de la santé à l'intelligence artificielle en passant par la robotisation et la lutte pour un environnement meilleur, soit utile à tous. Une gauche proactive et les citoyens soucieux de plus de solidarité doivent exiger des investissements publics importants pour permettre à tous de vivre mieux et plus longtemps. Aujourd'hui les différences entre espérances de vie au Sud et au Nord s'amenuisent. Mais si les résultats des recherches pour une meilleure santé et une vie plus longue ne sont pas publics, les progrès seront d'abord réservés aux plus aisés, seuls capables de s'offrir les soins et de vivre là où la pollution et les particules fines sont moindres. En 2017, les investissements publics en faveur de la longévité sont limités alors que Google et d'autres sociétés placent des sommes importantes et engagent des chercheurs renommés dans ce domaine. Cela crée un risque de renforcement des inégalités. Chaque centime de financement public utilisé avec succès pour des progrès médicaux contre les maladies liées au vieillissement peut bénéficier un jour à toute personne âgée. C'est l'investissement collectif le plus solidaire imaginable actuellement, un bénéfice potentiel pour des milliards d'êtres humains sans distinction de nationalité, d'origine, de capacité financière,... Des citoyens favorables aux progrès social doivent donc exiger des avancées technologiques collectives beaucoup plus rapides dans les domaines de la recherche médicale. Il est vrai que ces progressions gigantesques ne résolvent pas (encore?) tous les problèmes de bien-être. En effet, l'abondance est un instrument insuffisant pour permettre le bonheur de tous. De plus, au-delà d'un certain niveau de confort matériel, la perception du bien-être se fait surtout par comparaison avec le niveau matériel des autres, lequel progresse aussi. Il restera donc un jour à la gauche (et pas qu'à elle) à découvrir comment augmenter le bonheur dans une économie d'abondance. Pourquoi encore la gauche, et plus largement tous ceux qui sont soucieux de plus d'égalité sociale et de solidarité, doivent-ils être technoprogressistes? Pour développer l'égalité (radicale) du futur dans un monde où le travail tel que nous le connaissons sera de moins en moins nécessaire. Mais aussi parce que les progressions technologiques comprennent des risques immenses dans les développements contemporains (pollutions, effets de serre, risques pour la vie privée,...) et dans les développements à moyen terme. Ces risques à moyen terme, beaucoup moins souvent abordés, sont des risques existentiels liés à la maîtrise de plus en plus absolue de la structure du vivant, de la matière et surtout liés à une intelligence artificielle incontrôlée. Et le principe de précaution dans une société évoluant, ce n'est pas toujours arrêter les modifications technologiques, cela peut-être au contraire les accélérer pour sauver des vies et diminuer des risques. Pour que le progrès technique ait le plus de chance d'être aussi un progrès tout court, pour que les lendemains extraordinaires soient aussi des lendemains qui chantent, un des éléments favorables est une gauche proactive, capable de faire primer paix, égalité, justice et souci du bien commun sur les intérêts financiers et matériels à court terme. Il faut penser globalement pour agir localement. Il faut aussi penser à long terme pour agir à court terme. La question n'est plus de savoir si les progressions technologiques vont permettre une vie beaucoup plus longue en bonne santé, mais de réfléchir collectivement aux conséquences, de permettre à tous ceux qui le souhaitent de vivre plus longtemps et de maîtriser les risques. La science-fiction d'aujourd'hui, rêve ou cauchemar, voire plus probablement rêve et cauchemar, ne sera pas seulement la réalité de nos enfants, c'est aussi la nôtre.

Pour en savoir plus:

Réactions: didier.coeurnelle@gmail.com

vendredi 28 avril 2017

Les cellules qui ne voulaient pas mourir. Avril 2017. N° 97.

Certains pensent que ce qui sépare les hommes des animaux est notre capacité à raisonner. D'autres disent que c'est le langage ou l'amour romantique, ou les pouces opposables des mains. Vivant ici dans ce monde perdu, je suis venu à croire que c'est plus que notre biologie. Ce qui nous rend vraiment humain est notre recherche incessante, notre désir permanent d'immortalité. Arthur Conan Doyle, The Lost World 1912 (traduction).

Thème du mois: Vie et mort des cellules normales et des cellules sénescentes


Votre corps est un univers complexe peuplé de virus, de bactéries, de bien des substances et, surtout, de cellules. Le corps d'un être humain en compte environ quarante mille milliards. Chacune de ces cellules est une entité relativement autonome. Elles vivent, beaucoup se reproduisent en se divisant, des milliards meurent chaque jour. Certaines nous accompagnent tout au long de notre vie, les plus connues étant les neurones (même si certains neurones peuvent naître de cellules-souches durant notre existence). D'autres cellules ne vivent que quelques mois voire quelques jours, notamment les globules de notre sang et les cellules de notre peau.


Comment meurt une cellule? La fin d'une cellule à l'intérieur de notre corps peut se passer de bien des manières. D'abord, le décès d'une personne signifiera bien sûr la mort à court terme des cellules qui la composent. La fin d'une cellule peut être causée par d'autres traumatismes d'origine extérieure. Des conditions défavorables (température, produits toxiques, manque d'oxygène, ...) peuvent entraîner sa nécrose puis sa destruction. Cette destruction peut également se produire par suite de l'attaque par certains virus ou certaines bactéries. Ensuite, il y a les causes de disparition qui sont utiles au développement du corps. L'exemple typique est celui des futurs doigts d'un foetus. Au départ, lorsque les mains ne sont pas encore formées, les doigts sont encore liés les uns aux autres comme des palmes. Et puis les cellules entre les doigts vont se détruire. C'est un mécanisme qui permet au corps de se "sculpter" par soustraction de cellules. Pour ce type de destruction le terme scientifique utilisé est "apoptose". Certains parlent aussi, de manière plus imagée et moins rigoureuse, de "suicide" de la cellule parce que le mécanisme semble déclenché par la cellule elle-même et non par un environnement défavorable. Mais l'apoptose se passe aussi dans d'autres circonstances abordées plus loin. A noter qu'à côté de l'apoptose, il y a un mécanisme relativement proche qui s'appelle l'autophagie. Dans ce cas, les cellules ne "s'autodétruisent" pas mais elles absorbent/détruisent des parties d'elles-mêmes qui ne sont pas utiles ou qui dysfonctionnent. Il ne s'agit donc pas d'une mort cellulaire, mais d'une transformation. Jusqu'ici, les formes de vie et de mort abordées ne sont pas directement apparentées au vieillissement. Pour parler de la vie et de la mort des cellules par sénescence, c'est-à-dire du seul fait de l'écoulement du temps même dans des circonstances par ailleurs parfaites, il faut d'abord distinguer cellules-souches et autres cellules.

Cellules "immortelles" et cellules sénescentes

Les cellules-souches peuvent en principe se diviser sans limitation. Une cellule-souche se divisant donne naissance à deux cellules dont au moins une pourra ensuite continuer à se diviser sans limitation de durée. Parfois, certains parleront de "cellules immortelles". Il s'agit évidemment d'une image car ces cellules comme toutes les autres meurent si l'environnement est défavorable.

La majorité des cellules ne sont pas des cellules-souches. Elles ne peuvent se diviser qu'un certain nombre de fois. Cette limite est appelée "limite de Hayflick". Cette frontière n'est pas la même chez l'être humain que chez d'autres animaux. Pour les femmes et les hommes, la limite habituelle est d'environ cinquante divisions, mais cela peut varier selon le type de cellule concernée. La principale cause de cette limite est que, lors de la division cellulaire de ces cellules, une partie de l'extrémité des chromosomes appelée "télomère" disparaît. Lorsque les télomères deviennent trop courts, la cellule ne fonctionne plus correctement.

La durée limitée de vie des cellules ordinaires est, très vraisemblablement, une des sources du vieillissement et des divisions plus nombreuses pourraient permettre une vie plus longue. Cette question a été abordée dans d'autres lettres mais ne sera pas développée plus avant ici. Dans les cellules-souches, le raccourcissement du télomère est contré par une enzyme, la télomérase. Au tout début d'une existence, les premières cellules sont des cellules-souches dites totipotentes, c’est-à-dire capables de produire n'importe quelle cellule. Chez un individu adulte, la majorité des cellules-souches sont des cellules spécifiques, capables de se reproduire sans limitation mais ne pouvant former que certaines cellules (de la peau, de l'intestin,...) ou certaines catégories de cellules.

Il y a aussi des cellules-souches qui sont capables de se reproduire sans limitation mais de manière nuisible pour l'organisme. Ce sont les cellules cancéreuses. Les plus célèbres de ces cellules sont les cellules d'Henrietta Lacks. Madame Lacks était une citoyenne afro-américaine morte en 1951 d'un cancer de l'utérus. Les cellules cancéreuses, prélevées (mais sans son autorisation) peu avant son décès se sont divisées facilement. Elles ont été et sont encore utilisées pour un nombre énorme de recherches à vocation médicale.

Les cellules cancéreuses sont donc des cellules-souches nuisant au reste du corps mais qui ne "veulent" pas mourir. Arriver à détruire ces cellules ou au moins empêcher leur multiplication, c'est l'objectif majeur de toute la médecine oncologique.


D'autres cellules qui sont aussi nocives pour l'organisme sont les "vieilles" cellules arrivées en "bout de course". Normalement, ces cellules sénescentes se détruisent via l'apoptose et elles sont également éliminées par le système immunitaire. Mais le système immunitaire s'affaiblit avec l'âge et un nombre croissant de ces cellules s'accumulent. Un nombre relativement de ces "vieillards" peut avoir un impact négatif important provoquant notamment des mécanismes inflammatoires. Une des approches les plus originales et prometteuses de la recherche médicale contre le vieillissement de ces dernières années est la recherche de moyens pour éliminer ces cellules qui ne "veulent" pas mourir. D'assez nombreuses recherches dans ces domaines sont en cours. Dans ce cadre, la première difficulté est de ne pas "jeter le bébé avec l'eau du bain", c'est-à-dire de ne pas tuer (trop) de cellules saines en même temps que les cellules sénescentes. Pour atteindre ce but, les substances utilisées sont appelées "sénolytiques". Plusieurs produits ont été testés en laboratoire, notamment des drogues également utilisées pour la lutte contre le cancer. Comme annoncé dans la lettre mensuelle du mois passé, la destruction de ces cellules a été effectuée récemment par des chercheurs néerlandais sur des souris, notamment des souris transgéniques ayant un vieillissement accéléré. Cela permet une plus grande résistance aux maladies associées au vieillissement. Leur efficacité reste à vérifier pour la longévité de souris âgées "normales" et puis pour la santé des humains. Il faudra notamment fixer la proportion de cellules sénescentes à détruire car il semble que des cellules sénescentes en petit nombre peuvent également avoir une utilité pour l'organisme. Vu l'ampleur des dommages actuellement causés par les cellules sénescentes et le nombre relativement réduit de cellules qui doivent être détruites pour pouvoir contrer leurs effets négatifs, l'élimination des cellules sénescentes pourrait se révéler assez rapidement un moyen précieux pour augmenter la longévité en bonne santé des femmes et des hommes partout dans le monde.

La bonne nouvelle du mois: Marches pour les sciences partout dans le monde le 22 avril

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La triste nouvelle du mois: Décès de la doyenne de l'humanité


Le 22 avril, qui est aussi la Journée de la Terre, des dizaines de milliers de scientifiques, de chercheurs mais aussi de citoyens "ordinaires" ont défilé dans des dizaines de villes de par le monde en faveur des recherches scientifiques. Cet évènement qui était au départ orienté contre des réformes considérées comme "anti-scientifiques" suite à l'élection de Donald Trump est devenu un mouvement, favorable aux progrès scientifiques utiles à tous. A cette occasion, l'International Longevity Alliance a déclaré que La science est sur le point de découvrir les mécanismes responsables du déclin biologique associé au vieillissement humain. Cela peut conduire à des solutions fondées sur des données probantes pour réparer les dommages liés à l'âge, ralentir ou inverser les processus de déclin biologique et provoquer la régénération. Chaque action, chaque investissement public ou privé pour la recherche scientifique pour l'extension de la vie pourrait sauver des vies! (traduit de l'anglais)


Le 15 avril, Emma Moreno, dernière personne au monde ayant vécu dans les années 1800 est décédée à Pallanza en Italie, à l'âge de 117 ans.  Elle devait sa longévité à bien des hasards dont ceux de la génétique.  Violet Brown, jamaïcaine, dont le mari était gardien de cimetière (!) est dorénavant la doyenne de l'humanité.  Elle a également 117 ans, mais est née en 1900. Il faudrait beaucoup de progrès médicaux rapides pour que Madame Brown danse encore une danse jamaïcaine. Mais pour les générations suivantes, beaucoup d'espoirs sont permis.

Pour en savoir plus:

mercredi 29 mars 2017

Légalité et longévité. La mort de la mort. Mars 2017. N° 96.

Le dernier état de l’utopie, aujourd’hui, à vivre encore, c’est l’utopie de guérison: pouvoir se prémunir des maladies par la génétique. C’est le noyau dur du méliorisme classique des Lumières et il sera difficile d’y porter atteinte. Le pire des pessimismes ne peut pas décourager cet espoir. Cela n’a pas nécessairement à voir avec les rêves d’immortalité qui sont typiques de la côte Ouest des Etats-Unis… Il ne faut pas nécessairement "californiser" notre pensée pour pouvoir espérer améliorer la condition humaine d’un point de vue médical! Peter Sloterdijk, dans Le Temps, 5 novembre 2016.


Thème du mois: Approches de quelques rapports entre droit et longévité





Les questions de droit liées aux progressions médicales en matière de santé sont multiples. Comme chaque pays a son propre  environnement juridique, il a fallu se limiter et c'est le droit français qui sera principalement abordé ici.

1. La législation considère-t-elle l'humain comme devant être fixe ou comme étant modifiable ?

En droit comme en philosophie, deux thèses s'affrontent: humain immuable ou humain modifiable. En droit, plusieurs concepts peuvent être cités à l'appui de chaque thèse.

Pour un humain non modifiable

Le concept de droit naturel postule des règles immuables, dépassant l'homme. Ces règles peuvent émaner de la puissance divine ou de la logique de la nature. Dans cette conception, ce qui est "normal", est admis par le droit et ne peut être modifié. En quelque sorte, le droit préexiste et doit s'appliquer à des situations évolutives, mais pas être modifié par celles-ci. Ceci mène notamment pour l'humain au concept d'intégrité de la personne humaine qui peut impliquer l'interdiction de toute modification "non naturelle" même souhaitée par un individu.

Évidemment, rares sont ceux qui estiment aujourd'hui que cela signifie que les femmes et les hommes ne peuvent se faire opérer s'ils sont atteints d'une affection parce que la nature ou les dix commandements bibliques ne le prévoient pas. Mais cette notion est néanmoins d'une extrême rigueur en droit français. La loi interdit la thérapie génique germinale qui permet la manipulation des gènes qui ont vocation à être transmis à la descendance (article 16-4 du Code civil). Transformer le patrimoine génétique d'un être humain est même en droit français, un des crimes les plus graves du code pénal, un crime contre l'espèce humaine (article 214 du Code pénal). Heureusement, la loi précise "Sans préjudice des recherches tendant à la prévention et au traitement des maladies génétiques".

Pour un humain plus résilient et améliorable

Cinq arguments juridiques peuvent être avancés.

L'article 27.1 de la déclaration universelle des droits de l'homme de 1948 postule que Toute personne a le droit (...) de participer au progrès scientifique et aux bienfaits qui en résultent. Les bienfaits scientifiques sont notamment ceux issus des avancées médicales. Cependant cet article est très général et fort peu cité par les juristes.

Selon l'Organisation mondiale de la santé (préambule de 1946), La santé est un état de complet bien-être physique, mental et social, et ne consiste pas seulement en une absence de maladie ou d'infirmité. Cette définition très large implique clairement que la santé est perçue comme un état susceptible d'amélioration large, par-delà la simple lutte contre la maladie.

D'innombrables instruments juridiques postulent l'égalité de droits et de devoirs dans de nombreux domaines sans discrimination liées au sexe, à la condition sociale et aussi à l'âge. Ceci signifie logiquement que si, un jour, une thérapie permettant une vie en bonne santé beaucoup plus longue est disponible, elle ne pourra être  refusée à ceux qui en auront le plus besoin, les plus âgés et/ou les plus faibles.

Les personnes âgées meurent massivement de maladies liées au vieillissement. Les progrès médicaux peuvent leur permettre une vie plus longue. En droit français, il existe le devoir d'assistance à personne en danger. Ceci signifie que lorsqu'une personne risque sa vie ou son intégrité et qu'il est possible de lui venir en aide, il est obligatoire de le faire (sauf risque pour soi-même) sous peine de sanctions pénales. Il faut noter que l'aide doit être apportée, même en l'absence de certitude quant au résultat. Jusqu'ici la jurisprudence exige un risque imminent et s'applique donc difficilement à des recherches à venir. Cependant l'argument de non-assistance à personne en danger a déjà été utilisé lorsque certains ont estimé que des découvertes médicales récentes n'étaient pas utilisées assez rapidement pour des patients. Ce fut le cas lors de l'affaire dite du "sang contaminé".

Enfin plus largement la conception contemporaine du droit à disposer de son corps est devenue aujourd'hui étendue. Ce droit à disposer de son corps comprend notamment celui d'utiliser des prothèses utiles à la santé. Demain, il pourrait comporter, par exemple, le droit d'utiliser des robots de taille microscopique pour améliorer sa longévité.

2. Peut-on être propriétaire d'un humain prolongé?

La réponse courte est bien sûr négative. Même si l'abolition de l'esclavage est toute récente au regard de l'histoire de l'humanité presque plus personne ne se prétend propriétaire d'un être humain (adulte). Ceci ne signifie cependant pas que des thérapies, des substances, des objets, des applications informatiques permettant des améliorations ne puissent faire l'objet d'un droit de propriété, le cas échéant même à l'intérieur du corps.

En ce qui concerne les prothèses, la question s'est notamment posée de savoir si le programme permettant à un pacemaker de fonctionner pouvait être accessible à son porteur. Actuellement, la réponse semble plutôt négative en France comme aux Etats-Unis.

Par contre, en ce qui concerne les thérapies géniques, en France et aux Etats-Unis, le concept de "non-brevetage du vivant" en tous cas pour les gènes humains l'emporte largement. Des gènes permettant la longévité ne pourraient faire l'objet de brevets, contrairement à des médicaments. Cependant, la manière de modifier des gènes peut être brevetée. Ceci suscite d'ailleurs un affrontement juridique intense dans le cadre des avancées de la méthode dite CRISPR qui révolutionne les recherches sur les modifications génétiques.

Un brevet donne des droits exclusifs d'utilisation pendant 20 ans, ce délai pouvant être prolongé de 5 ans dans certaines circonstances. Les partisans du droit au brevet affirment que ceux-ci accélèrent les découvertes médicales en les rendant rentables. Cette brevetabilité partielle pourrait cependant un jour ralentir la mise à disposition de thérapies à tous même si, en cas de découvertes "révolutionnaires", la pression pour les mettre à disposition de tous serait énorme.

En guise de courte conclusion

Le droit, comme l'ensemble des règles, habitudes sociales et pratiques culturelles et religieuses est produit par une société et évolue lorsque la société change. Mais il sécrète aussi des conséquences propres qui peuvent ralentir ou accélérer des évolutions souhaitables ou, au contraire, des évolutions préjudiciables. Parfois, cela se produit sans que ceux qui avaient élaboré les règles au départ l'aient souhaité ou même l'aient envisagé. Le droit français a, de longue date, mis l'accent (en théorie) sur la liberté, l'égalité et la fraternité (compris dans le sens de solidarité). Cet accent ne garantit pas l'accès égal à des thérapies de longévité si elles deviennent disponibles mais il tend à le favoriser.

La bonne nouvelle du mois : Un traitement pour détruire les cellules sénescentes donne des résultats très prometteurs chez les souris




Parmi les causes de vieillissement, il y a -paradoxalement- les dommages causés par des cellules qui ne veulent pas mourir. Il s'agit de cellules vieilles sans utilité biologique qui ne sont pas éliminées naturellement par l'organisme. Depuis plusieurs années, des scientifiques et des startups sont à la recherche de produits susceptibles de détruire ces cellules, mais -bien sûr- sans détruire en même temps les cellules saines.

Des chercheurs néerlandais du centre universitaire médical de Rotterdam ont testé sur des souris transgéniques une protéine appelée FOXO4. Cette substance induit une amélioration considérable de l'état de santé d'individus âgés. Les médias ont assez largement répercuté l'information.

Il faudra maintenant vérifier sur des souris âgées "normales" et puis sur des humains. L'ampleur du résultat positif, ainsi que la compréhension assez large du mécanisme, incitent à un certain optimisme pour les étapes ultérieures.


Pour en savoir plus: